El multimillonario Richard Branson llega al espacio en su propia nave

POR ASSOCIATED PRESS

Richard Branson, de casi 71 años, y cinco compañeros de tripulación de su compañía de turismo espacial Virgin Galactic alcanzaron una altitud de 86 kilómetros (53,5 millas) sobre el desierto de Nuevo México, lo suficiente para experimentar de tres a cuatro minutos de ingravidez y presenciar la curvatura del Tierra, y luego se deslizó de regreso a casa hasta un aterrizaje en la pista.

“Todo fue simplemente mágico”, dijo un jubiloso Branson a su regreso a bordo del reluciente avión espacial en blanco, llamado Unity.

El breve vuelo ascendente y descendente (la porción del avión espacial tomó solo unos 15 minutos, o aproximadamente tanto como el primer vuelo espacial estadounidense de Alan Shepard en 1961) fue un enchufe llamativo y descaradamente comercial para Virgin Galactic, que planea comenzar a pagar clientes en viajes de placer el próximo año.

Branson se convirtió en la primera persona en despegar en su propia nave espacial, superando a Bezos, la persona más rica del planeta, por nueve días. También se convirtió en el segundo septuagenario en ir al espacio. El astronauta John Glenn voló en el transbordador a los 77 años en 1998.

Bezos envió sus felicitaciones y agregó: «¡No puedo esperar para unirme al club!» – aunque también se dirigió a Twitter un par de días antes para enumerar las formas en las que cree que los viajes turísticos de su empresa serán mejores.

Con alrededor de 500 personas observando, incluida la familia de Branson, Unity fue llevado en alto debajo de un avión de doble fuselaje. Luego, a una altitud de aproximadamente 8 1/2 millas (13 kilómetros), Unity se separó de la nave nodriza y encendió su motor, alcanzando más de Mach 3, o tres veces la velocidad del sonido, mientras perforaba el borde del espacio.

Los espectadores vitorearon, saltaron al aire y se abrazaron cuando el avión cohete aterrizó en la Tierra. Branson apretó los puños cuando salió a la pista y corrió hacia su familia, abrazando a su esposa e hijos con un abrazo de oso y tomando a sus nietos en brazos.

Se suponía que el extravagante fundador de Virgin Atlantic Airways, nacido en Londres, no volaría hasta finales de este verano. Pero se asignó a sí mismo a un vuelo anterior después de que Bezos anunciara planes para viajar en su propio cohete al espacio desde Texas el 20 de julio, el 52 aniversario del aterrizaje lunar del Apolo 11. Branson negó que estuviera tratando de superar a Bezos.

La compañía Blue Origin de Bezos tiene la intención de enviar turistas más allá de la llamada línea Karman a 100 kilómetros sobre la Tierra, que es reconocida por las federaciones internacionales de aviación y aeroespacial como el umbral del espacio.

Pero la NASA, la Fuerza Aérea, la Administración Federal de Aviación y algunos astrofísicos consideran que el límite entre la atmósfera y el espacio comienza a 50 millas (80 kilómetros) hacia arriba.