‘Desesperación’: la lucha por el cuidado de los niños empeora en las zonas rurales de EE. UU.

Associated Press

ASTORIA, Oregon – La escasez de cuidado infantil en los EE. UU. se ha vuelto tan aguda que está llegando a las comunidades rurales, incluido un condado del noroeste de Oregón donde los futuros embriones están en fila para un lugar en la guardería y el preescolar de Amy Atkinson.

“Tenemos niños que aún no han sido implantados y que están en nuestra lista de espera”, dijo Atkinson, refiriéndose a la fertilización in vitro. “Es desesperación”.

Justo después de la entrada pintada con arcoíris de Bumble Art Studio, los cubículos están llenos de pañales y mochilas diminutas. Cada cuna y sillita de plástico está disponible en el único centro con licencia que ofrece cuidado infantil en la histórica ciudad portuaria de Astoria, en Oregón, donde la amplia desembocadura del río Columbia desemboca en el océano Pacífico.

Los padres que intentan inscribir a sus hijos en el centro pueden pasar meses o incluso años en una lista de espera de 40 familias.

Desde Oregón hasta Nueva York, la demanda de cuidado infantil supera con creces la oferta. Las familias están cada vez más desesperadas a medida que los proveedores lidian con la escasez de personal exacerbada por la pandemia de coronavirus, así como con salarios históricamente bajos empeorados por la inflación.

“Ni siquiera he podido contestar mi teléfono porque no ha parado”, dijo Angie Jannusch, codirectora del centro junto con Atkinson. “Seguimos tomando todos los correos electrónicos y arrojándolos a una carpeta de lista de espera… estamos reventando hasta las costuras. No hay nada disponible».

La mitad de los residentes de EE. UU. viven en desiertos de cuidado infantil donde menos de un tercio de los niños tienen acceso a un espacio en una instalación autorizada, según el Centro para el Progreso Estadounidense, un grupo de expertos liberal que ha publicado informes sobre el tema. Los desafíos de acceso han obligado a muchos padres a cambiar de trabajo, reducir sus horas o renunciar por completo.

La pandemia de coronavirus puso de relieve la crisis nacional de cuidado infantil, ya que se estima que el 10% de los programas del país cerraron. Entre diciembre de 2019 y marzo de 2021, alrededor de 16,000 programas cerraron permanentemente en 37 estados, según un informe de Child Care Aware of America, una red nacional de recursos de cuidado infantil y agencias de referencia.

Oregon se encuentra entre los 11 estados donde al menos el 60% de los residentes viven en un desierto de cuidado infantil, según datos del Center for American Progress. Utah ocupa el puesto más alto, con un 77%.

Los expertos advierten que el cuidado reproductivo restringido con la anulación de Roe v. Wade podría tensar aún más un sistema que ya está al borde del abismo.

“Tenemos una situación especialmente grave en lo que respecta al cuidado de bebés y niños pequeños”, dijo Linda Smith, directora de la iniciativa de la primera infancia en Bipartisan Policy Center, un grupo de expertos en políticas públicas sin fines de lucro. “Agregar más bebés a esta necesidad insatisfecha solo empeorará el problema”.

Los desiertos de cuidado infantil están desproporcionadamente en comunidades urbanas y rurales de bajos ingresos. En las ciudades, las guarderías tienden a concentrarse en los vecindarios más ricos y los costos pueden ser exorbitantes, descubrió el Center for American Progress. Pero la escasez rural es más probable y más aguda: muchas comunidades no tienen instalaciones de cuidado infantil. Un informe de 2018 del centro encontró que el 59 % de las comunidades rurales son desiertos de cuidado infantil, en comparación con el 56 % de las comunidades urbanas y el 44 % de las comunidades suburbanas.

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