Canto de tortugas marinas entre docenas de especies de animales vocales que alguna vez se pensó que estaban en silencio

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POR LI COHEN / CBS NEWS

Resulta que las aves, los anfibios y los mamíferos no son los únicos animales que se comunican mediante el sonido. Los científicos han descubierto docenas de especies animales que alguna vez se pensó que eran silenciosas, pero en realidad son comunicadores vocales, incluidas las tortugas marinas que cantan y los fósiles vivientes que producen acústica.

Un equipo de investigación internacional encontró evidencia de que 53 especies de cuatro grupos principales de organismos vertebrados (tortugas, tuataras, anfibios sin extremidades y peces pulmonados), todos los cuales se pensaba que eran criaturas silenciosas, en realidad crean sonidos intencionalmente para comunicarse. Sus hallazgos fueron publicados en Nature Communications el martes.

Gabriel Jorgewich-Cohen, un Ph.D. estudiante del Instituto y Museo Paleontológico de la Universidad de Zúrich y autor principal del estudio, dijo que sus hallazgos proporcionan evidencia de «habilidades acústicas en varios grupos que antes se consideraban no vocales».

Señaló específicamente a las tortugas, que su equipo encontró que muestran «repertorios acústicos amplios y complejos». Las tortugas emitirán sonidos para indicar cuándo están listas para aparearse, dijo, pero también se comunican entre sí mucho antes de eso, incluso antes de que nazcan.

«Las tortugas marinas cantarán desde el interior de su huevo para sincronizar la eclosión», dijo en una entrevista a BBC News. «Si llaman desde adentro, salen todos juntos y, con suerte, evitan que se los coman».

Se registró un tipo de tortuga marina, Natator depressus, también conocida como tortuga plana, que emite sonidos que se asemejan a croar, raspar y chirriar. Y la tortuga de río sudamericana emite sonidos mientras cuida a sus crías, dijo Jorgewich-Cohen.

También se detectaron sonidos acústicos emitidos por tuataras, criaturas parecidas a lagartijas cuyos parientes más cercanos ahora son reptiles extintos que alguna vez deambularon con dinosaurios, así como una especie de cecilian y el pez pulmonado sudamericano, que residen en el agua pero tienen pulmones que requieren aire para sobrevivir. Jorgewich-Cohen le dijo a CBS News que los machos de la mayoría de las especies producen sonidos durante el cortejo y que algunos emitirán sonidos cuando peleen con miembros de su misma especie.

Los investigadores no incluyeron sonidos defensivos en su investigación, como los lagartos silbando y olfateando.

Con estos hallazgos, el equipo de Jorgewich-Cohen también pudo rastrear la evolución de la vocalización de los vertebrados y mapear la comunicación vocal en el árbol de la vida de los vertebrados. Ese mapeo demostró que este estilo de comunicación es una técnica antigua que no evolucionó entre varios grupos, sino desde un origen común.

Ese origen, dijeron los investigadores, existió hace unos 407 millones de años durante el período Devónico, una época en la que el supercontinente de Gondwana todavía estaba intacto y comenzó la «Era de los Peces».

A pesar de este origen antiguo, los científicos han tardado años en hacer estos descubrimientos sobre la comunicación de los vertebrados. Jorgewich-Cohen le dijo a CBS News que hay «muchas razones» para tal retraso.