Artículo publicado por TheConversation.com/

La investigación genómica que muestra que el coronavirus COVID-19 probablemente se originó en los murciélagos ha producido una gran cobertura mediática y una preocupación generalizada. Ahora existe el peligro de que personas asustadas y funcionarios equivocados intenten frenar la epidemia al sacrificar a estas criaturas notables, a pesar de que esta estrategia ha fallado en el pasado.

Como historiador ambiental centrado en especies en peligro de extinción y diversidad biológica, sé que los murciélagos brindan servicios valiosos a los humanos y necesitan protección. En lugar de culpar a los murciélagos por la epidemia de coronavirus, creo que es importante saber más sobre ellos. Aquí hay algunos antecedentes que explican por qué llevan tantos virus y por qué estos virus solo saltan con poca frecuencia a los humanos, por lo general, cuando las personas cazan murciélagos o se introducen en lugares donde viven los murciélagos.

Los desafíos de la vida como murciélago

No es fácil ser el único mamífero volador del mundo. Volar requiere mucha energía, por lo que los murciélagos necesitan consumir alimentos nutritivos, como frutas e insectos.

Mientras se alimentan, los murciélagos polinizan alrededor de 500 especies de plantas, incluidos mangos, plátanos, guayabas y agaves (la fuente del tequila). Los murciélagos que se alimentan de insectos pueden consumir el equivalente de su peso corporal en insectos cada noche, incluidos los mosquitos que transmiten enfermedades como el zika, el dengue y la malaria.

Los murciélagos convierten estos alimentos en excrementos llamados guano, que nutren ecosistemas enteros, se han cosechado durante siglos como fertilizante y se han utilizado para hacer jabones y antibióticos.

Dado que las frutas y los insectos tienden a seguir ciclos estacionales de auge y caída, la mayoría de los murciélagos hibernan durante largos períodos, durante los cuales la temperatura corporal central puede caer hasta 43 grados Fahrenheit (6 grados Celsius). Para conservar el calor, se reúnen en lugares aislados como cuevas, usan sus alas como mantas y se agrupan en colonias.

Cuando las frutas maduran y los insectos eclosionan, los murciélagos se despiertan y revolotean de sus perchas para alimentarse. Pero ahora tienen un problema diferente: volar requiere tanta energía que sus tasas metabólicas pueden aumentar hasta 34 veces sus niveles de reposo, y sus temperaturas corporales centrales pueden superar los 104 grados F.

Para mantenerse frescos, los murciélagos tienen alas llenas de vasos sanguíneos que irradian calor. También se lamen el pelaje para simular sudor y jadeo como perros. Y descansan durante el calor del día y se alimentan en el fresco de la noche, lo que hace que su capacidad de navegar por ecolocación o sonido reflejado sea útil.

Los humanos están más estrechamente relacionados con los murciélagos que nosotros con los perros, las vacas o las ballenas. Pero los murciélagos parecen más extraños, lo que puede dificultar que las personas se relacionen con ellos.

Los murciélagos son los 26 órdenes de mamíferos más inusuales del mundo, o grupos grandes, como roedores y carnívoros. Son los únicos mamíferos terrestres que navegan por ecolocalización, y los únicos mamíferos capaces de un verdadero vuelo.

Muchos murciélagos son pequeños y tienen metabolismos rápidos, pero se reproducen lentamente y viven largas vidas. Eso es más típico de animales grandes como tiburones y elefantes.

Y la temperatura interna del cuerpo de un murciélago puede fluctuar en más de 60 grados Fahrenheit en respuesta a condiciones externas. Esto es más típico de los animales de sangre fría que toman la temperatura de su entorno, como las tortugas y los lagartos.

Los murciélagos llevan una variedad de virus que pueden enfermar a otros mamíferos cuando saltan especies. Estos incluyen al menos 200 coronavirus, algunos de los cuales causan enfermedades respiratorias humanas como el SARS y el MERS. Los murciélagos también albergan varios filovirus, incluidos algunos que en los humanos se manifiestan como fiebres hemorrágicas mortales como Marburg y probablemente incluso el Ébola.

Normalmente, estos virus permanecen ocultos en los cuerpos y ecosistemas de los murciélagos sin dañar a los humanos. Las personas aumentan el riesgo de transmisión entre especies cuando invaden los hábitats de los murciélagos o cosechan murciélagos para obtener medicamentos o alimentos. En particular, los humanos empacan murciélagos vivos en condiciones insalubres con otras especies silvestres que pueden servir como huéspedes intermedios. Esto es lo que sucedió en el mercado húmedo de Wuhan, donde muchos expertos creen que surgió COVID-19.

Con algunas excepciones, como la rabia, los murciélagos albergan sus patógenos sin enfermarse. La reciente cobertura mediática que intenta explicar este acertijo se ha centrado en un estudio de 2019 que sugiere que los murciélagos portan una mutación genética, lo que puede permitirles mantenerse saludables mientras albergan dichos virus. Pero aunque la mutación puede ser de interés desde una perspectiva de salud pública, comprender de dónde proviene este nuevo coronavirus requiere comprender qué hace que un murciélago sea un murciélago.